Sebastian Monteban, online ondernemer met ‘affordable luxury’

Voor stijl, fashion of modieuze producten ben je al lang niet meer uitsluitend aangewezen op Amsterdam. Ook Groningen heeft tegenwoordig zeer veel te bieden. Zoals de producten van het merk Brandfield. Stijlvolle horloges, modieuze tassen, klassieke of moderne sieraden. ‘Style items’, zo noemen ze bij Brandfield hun producten, oftewel items waarmee mensen ‘hun eigen stijl kunnen bevestigen, hun eigenheid kunnen onderstrepen en hun outfit mee kunnen completeren.’

Bij Brandfield in Groningen zijn maar liefst zestienduizend producten uit voorraad leverbaar, die online besteld desgewenst ’s avonds of anders de volgende dag thuisbezorgd worden. Bij het in het jaar 2006 opgerichte bedrijf werken inmiddels 75 mensen. En het bedrijf groeit maar door.
‘Ja, het gaat erg goed, de consument weet ons steeds beter te vinden. Het is mooi dat we een bedrijf in Groningen hebben kunnen oprichten dat mensen helpt zichzelf op hun mooist te kunnen presenteren. Wij hopen dat de bijzondere producten die wij aanbieden mensen op belangrijke momenten meer zelfvertrouwen bieden, en ze te helpen er op beslissende momenten in hun leven op hun best uit te zien’, vertelt Sebastian Monteban iets over de bedrijfsfilosofie.

Monteban is niet zozeer trots op het feit dat hij een bedrijf heeft met een prachtig pand aan de Bornholmstraat waar veel mensen hun dagelijks brood verdienen, maar vooral op het feit dat veel klanten zeer tevreden zijn met hun aankoop. ‘Klanten beoordelen ons met een 9,3. En daar doe ik het voor. We verkopen mooie producten, maar ik wil vooral dat mensen blij zijn met Brandfield als merk. Dat ze hun aankoop bij ons als positief ervaren, en er een blij of warm gevoel krijgen wanneer ze onze naam horen. Ik wil blije klanten: dan komt de rest vanzelf wel!’, zo luidt de filosofie van de Groningse online-ondernemer.

In elk geval hoopt hij dat Brandfield zich niet alleen in Nederland verder ontwikkelt, maar dat het bedrijf uit kan groeien tot Europese ketenregisseur op het gebied van ‘style items’. Misschien nog niet zo succesvol als bijvoorbeeld Catawiki, maar toch wel van betekenis op een internationale markt.
Sebastian Monteban is in elk geval een geboren ondernemer. Hij is afkomstig uit Zwolle, maar kwam in Groningen terecht toen hij hier commerciële economie ging studeren aan de Hanzehogeschool Groningen. Hij was altijd al bezig met ondernemers-gerelateerde activiteiten, en wist al vroeg dat hij zelfstandig ondernemer wilde worden en liever niet voor een baas zou willen werken. In 2003 studeerde hij af en hij werd meteen actief als online ondernemer, aanvankelijk met wisselend succes.

Een (mede) door hem opgericht bedrijf was Cleafs.nl, een platform om adverteerders en publishers bij elkaar te brengen, een soort marktplaats voor adverteerders en uitgevers en schrijvers. De activiteit van deze marktplaats heet in vaktermen ‘affiliate marketing’. Maar in het jaar 2012 verkocht hij de aandelen aan een Duits beursgenoteerd bedrijf.

Ook richtte hij het bedrijf Worldticketshop op, een soort Marktplaats waar mensen kaartjes kwijt kunnen die ze over hebben. Een platform voor tweedehands kaartjes, zou je het kunnen noemen. Dit idee bleek aanvankelijk een schot in de roos want Worldticketshop zou zich ontwikkelen tot één van de snelst groeiende bedrijven van Nederland. Maar uiteindelijk was het een maatje te klein om te kunnen blijven concurreren met de écht grote Europese spelers, met investeerders met diepe zakken. Daarom besloot hij er in 2016 mee te stoppen.

‘Dat ik Worldticketshop heb moeten staken omdat het niet rendabel meer was, dat vind ik helemaal niet erg. Soms moet je harde beslissingen nemen als ondernemer. Ondernemen is het nemen van verantwoorde risico’s. Maar sommige dingen heb je nu eenmaal niet in de hand. Zoals het feit dat je te maken krijgt met grote concurrenten die bereid zijn om jarenlang met verlies te werken om aldus de markt in handen te krijgen. Ik zag in dat het zinloos was om daar mee te gaan wedijveren, en daarom zette ik er een punt achter. Maar ik heb er veel van geleerd.’

Als ondernemer is hij iemand die voortdurend ideeën heeft en zoekt naar nieuwe kansen en mogelijkheden. ‘Ik dacht in 2006: ‘Wat zal ik nu eens gaan doen? In welke markt ligt er een opportunity?’’. En zo stelde hij vast dat er in de branche van de horloges en sieraden online nog niet zoveel gebeurde, althans niet op professionele wijze. ‘Ik zag hier een nichemarkt liggen, een groot, nog onontgonnen gebied.’

Reuzen zorgen voor eenheidsworst
‘Natuurlijk, er waren wel grote online bedrijven waar je horloges of sieraden kunt kopen, maar niet de stijlvolle producten waarvoor je naar een goede juwelier gaat. Ik had geleerd dat je niet moet gaan concurreren met de e-commerce reuzen, want dat red je toch niet. Maar die reuzen zorgen wel voor eenheidsworst. Wíj willen het allemaal juist persoonlijk maken door elementen van fun en beleving toe te voegen aan het kopen bij Brandfield. Want dat is nu juist wat grote spelers als BOL.com missen. Dat zijn volstrekt onpersoonlijke bedrijven, en niet álle consumenten voelen zich door dat business model aangesproken.’

Net zoals je bij een juwelier meer service kunt verwachten dan bij een supermarkt, zo streeft Sebastian er naar dat wie online bij Brandfield bestelt toch maximaal persoonlijk wordt geholpen. ‘Wij hebben daarom de kennis en kunde in huis gehaald om mensen online te adviseren. Dat gaan ze bij BOL nooit doen. Wij willen zoveel mogelijk dezelfde persoonlijke service bieden als in een goede fysieke winkel. Dat zijn we nu stap voor stap aan het uitrollen bij ons assortiment van 16.000 artikelen.’

Bij Brandfield kan de consument nu dus chatten met de online verkopers die er verstand van hebben. Ook zijn er mensen die tips geven via blogs. ‘Het ultimum zou zijn dat je het gevoel van een fysieke winkel vertaalt naar online, dus dat je eigenlijk geen verschil meer ervaart met wanneer je naar een gewone speciaalzaak zou gaan’, is het streven van Sebastian.

Overigens is hij niet uitsluitend digitaal actief. Brandfield heeft ook fysieke winkels, in Groningen en in Amsterdam. ‘De combinatie fysiek en digitaal, dat versterkt je enorm. In beide gevallen, zowel online als fysiek, gaat het er wel om dat er uitzonderlijke producten worden aangeboden. Producten met stijl, waar je blij van wordt.’

‘Eigenlijk zijn we aan de buitenkant misschien een juwelier, maar wij verkopen style-items waarmee je jezelf mooi maakt en die je dus zelfvertrouwen geven. En daarom ook willen we alles als een mooi verpakt cadeautje aanleveren. Voor mooie cadeaus ga je naar Brandfield, dat is ons business-model’, aldus de ondernemer.

De uitstraling die Brandfield nastreeft is die van ‘affordable luxury’. ‘Winkelen bij Brandfield moet voelen als verwennerij, als een cadeautje. Klanten komen naar Brandfield om geïnspireerd te raken, nieuwe ideeën op te doen, en met name om advies te krijgen over de vraag hoe ze hun outfit afmaken. De beleving is zoveel mogelijk klant-specifiek’, zo omschrijft het bedrijf haar eigen marktpositionering, en vat dit vervolgens samen in de slogan: ‘Je mooiste zelf zijn met style items van Brandfield!’.

Online ondernemers in Groningen
‘Dat ik na mijn afstuderen aan de Hanzehogeschool in de stad Groningen ben gebleven, is beslist geen toeval. Het ondernemersklimaat is goed, met een wethouder die alle ontwikkelingen belangstellend volgt. Er zijn hier hoog opgeleide mensen, waarvan een deel het langzamerhand interessanter vindt om in het Noorden te blijven, dan om naar de Randstad te gaan. Dat geldt ook voor ons bedrijf, we voelen ons hier kiplekker. Ik vind het ook mooi dat mensen die hier afstuderen als bijvoorbeeld artdirector of als iemand met verstand van mode, nu niet meer automatisch op Amsterdam zijn aangewezen, maar dat ze onder meer bij ons, prima in Groningen terecht kunnen voor een uitdagende job.’

‘Wat ik ook heel mooi vind aan Groningen is dat zich hier veel grote en snel groeiende online bedrijven hebben ontwikkeld, zoals Catawiki van René Schoenmaker, al is dat in Assen gevestigd. Groningen is inmiddels ook interessant gebleken als vestigingsprovincie voor bedrijven als Google of IBM.’
‘Wij zijn met Brandfield ook aangesloten bij de Noordelijke online-ondernemers. We zijn hier allemaal heel open naar elkaar, en we proberen elkaar te helpen. Volgens mij gaan we hier veel plezieriger met elkaar om dan in de Randstad. Wij beconcurreren elkaar minder, en we steunen elkaar waar dat kan.’

Virtual reality
Inmiddels doet zich alweer een nieuwe interessante uitdaging voor: virtual reality. Als ondernemer die voortdurend op zoek is naar nieuwe technische mogelijkheden om producten bij klanten onder de aandacht te brengen, lijkt VR een nieuwe aantrekkelijke mogelijkheid. ‘We zijn er inderdaad al mee bezig. Want wat zou het toch prachtig zijn wanneer mensen thuis dankzij VR even kunnen voelen of zien hoe het is om een bepaald sieraad of bijzonder horloge om je arm te hebben. Of om te zien hoe een tas bij je kleding staat. Daarmee kom je dus steeds dichter bij het gevoel en de beleving die je in een paskamer van een goede speciaalzaak hebt. Wij willen er graag bij betrokken zijn om dat verder te ontwikkelen.’
Voor de komende jaren ziet Sebastian Monteban het vooral als doel om de landelijke bekendheid van het merk te vergroten. ‘Uiteindelijk is het mijn doel om een landelijk bekend retailmerk te worden. Een bedrijf dat snapt waar mensen blij van worden, en dat het product-dat-het-goede-gevoel-geeft, dan ook graag aan hen levert.’

Tags (categorieën en branches)brandfieldmonteban

Geef een reactie

%d bloggers liken dit: